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波音星際飛機可望2020上太空

波音星際飛機可望2020上太空

圖:NASA準備與波音、SPACE X合作上太空\網絡圖片

綜合NASA、法新社及CBS報道:美國波音公司的星際飛機(Starliner)太空船成功完成未載人安全測試。儘管三個主降落傘之一未成功展開,波音公司及美國太空總署(NASA)均認可測試的成功。NASA指,明年有望展開載人航天任務。

本次測試在新墨西哥州沙漠白沙導彈試驗場進行,共持續95秒。NASA在官網實況轉播了測試過程。這項測試又被稱為發射台中斷測試,意在檢驗太空船的各部分除了能夠獨立運作,在發生發射失敗的緊急狀況時,能否快速與發生故障的火箭分離,從而在載人飛行任務中,保障太空人的安全。

測試在當地時間早上9點15分進行。Starliner的太空艙在5秒內,由靜止狀態提速至時速1046公里。引擎持續運轉,推動太空艙遠離發射台和「不穩定」的火箭。20秒後,降落傘展開,太空船慢慢回到地面,最終在安全氣囊緩衝之下,降落在新墨西哥州沙漠。

降落傘技術是最嚴峻挑戰

Starliner項目經理馬爾霍蘭(John Mulholland)在初步評估時表示:「測試團隊與太空船都表現得完美無瑕。緊急情況測試非常複雜,今天我們的團隊證明了,即使出現不太可能發生的中斷飛行情況,太空船還是可以維護我們乘員的安全。」

然而,美中不足的是,讓太空船順利返回地面的3個主降落傘中,有一個沒有成功展開。波音發表聲明稱,降落傘發生「展開異常」,而非失敗。NASA亦表示,「就測試參數與工作人員安全性而言」,3個降落傘中只使用到2個,已經算「可以接受」。

波音公司發言人布勒歇爾(Todd Blecher)指,現在判定為什麼3個主降落傘沒有完全展開,還為時過早。

NASA已選擇波音公司和馬斯克西旗下的SpaceX公司,作為主要承包商,建造火箭及太空艙發射系統,將美國太空人送往太空軌道研究實驗室。而用於減緩太空艙返回速度的降落傘,正是這兩家公司面臨的最嚴峻的技術挑戰之一。

SpaceX今年3月把飛龍號(Crew Dragon)無人太空船送上太空,波音亦計劃在12月17日,將無人Starliner太空船送至國際空間站,並希望2020年進行載人航天任務。NASA表示,具體時間表還要看未來數次試驗能否成功。

下月中試飛國際空間站

預計參與Starliner首次載人航天任務的3名太空人,均出現在測試現場。太空人芬克(Mike Fincke)笑稱,希望永遠不會需要使用這個安全系統。太空人曼內(Nicole Mann)表示,這項測試是一個里程碑,標誌着「我們向目標邁進了一大步」。

美國的最後一架太空穿梭機自從2011年退役後,目前只有依靠俄羅斯聯合號(Soyuz)太空船,才能將美國太空人送上國際空間站。美國總統特朗普上台之後,NASA重新推動載人航天任務,並選擇與私人公司合作。

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